Kto chytá v žite

Holden Caulfield, teenager z New Yorku, opisuje udalosti, ktoré sa uskutočnili v decembri 1949 z nešpecifikovanej inštitúcií v Kalifornii o rok neskôr.

Holden začína svoj príbeh v Pencey Preparatory Academy, exkluzívnej súkromnej škole v Agerstowne v Pensylvánii, v sobotu popoludní počas tradičnej futbalovej hry so súperiacou školou. Holden bol vylúčený z Pencey kvôli zlým výsledkom a nemusí sa vrátiť po vianočnej prestávke, ktorá začína nasledujúcu stredu. Plánuje vrátiť sa domov, aby nebol prítomný, keď jeho rodičia dostanú oznámenie o jeho vylúčení. Na pozvanie odchádza do domu svojho učiteľa histórie planchas de pelo buenas, pána Spencera. Spencer je dobre zmýšľajúci, ale zaťatý muž stredného veku. Spencer ho pozdravil a ponúkol mu radu, ale znepokojuje Holdena.

Holden sa vracia do svojej spálne s novou červenou loveckou čiapkou, ktorú si kúpil v New Yorku. Ackley, nepopulárny medzi svojimi rovesníkmi, znepokojuje Holdena so svojimi neslušnými otázkami a spávaním. Holden, ktorému je Ackleyho ľúto, toleruje jeho prítomnosť. Neskôr Holden súhlasí s napísaním úlohy pre svojho spolubývajúceho, Warda Stradlatera, ktorý odchádza na rande. Po návrate ho rozzúrený Holden udrel a Stradlater ľahko vyhral nasledujúci boj. Holden nastúpil na vlak do New Yorku, kde má v úmysle zostať v hoteli, kým sa v stredu nevráti domov.
V kabíne sa Holden pýta vodiča, či kačice v lagúne v strednom parku migrujú v zime. Holden prichádza do zničeného hotela Edmont. Nasledujúce ráno sa Holden stáva čoraz depresívnejším a potrebuje osobné spojenie. Holden sa opíja v bare, potom kráča do Central Parku, aby preskúmal kačice. Nostalgicky pripomínajúc nezmenené diorámy v prírodovednom múzeu, ktoré si užili jeho návštevu ako dieťa, ide Holden domov. Vchádza do bytu svojich rodičov, keď sú vonku. Holden zdieľa nesebeckú fantáziu, o ktorej premýšľal: zobrazuje sa ako jediný strážca tisícok detí, ktoré sa hrajú v obrovskom ražnom poli na okraji útesu. Jeho úlohou je chytať mejor rizador de pelo deti, ak blížia k pádu; Byť v skutočnosti tým, kto chytá v žite. Z dôvodu nesprávneho výkladu je Holden presvedčený, že prenesene to znamená zachrániť deti pred stratou nevinnosti.

Keď sa jeho rodičia vrátia domov, Holden sa odsťahuje a navštívi svojho bývalého a veľmi obdivovaného učiteľa angličtiny, pána Antoliniho, ktorý ponúka radu o živote spolu s miestom na spánok na jednu noc. Holden je rozrušený, keď sa zobudí v noci, aby našiel pána Antoliniho v nepríjemnej situácií. Zmätený a neistý, ho opúšťa a trávi väčšinu času vonku a ráno putuje mestom. Hľadajúc nádej na nájdenie spoločnosti v meste, Holden impulzívne rozhodne, že vyrazí na západ a bude žiť nový život. Keď vysvetlí tento plán svojej kamarátke v pondelok v čase obeda, chce ísť s ním, aj keď sa tešila na hranie v piatok. Holden jej odmieta dovoliť, aby s ním išla, a nakoniec sa ju Holden rozhodne neopustiť. Snaží sa ju rozveseliť tým, že ju odvezie do zoologickej záhrady Central Parku a keď sa pozerá, ako jazdí na kolotočoch, je naplnený radosťou. V krátkom epilógu Holden stručne spomína na choroby a žije v inštitúcii v Kalifornii pri svojom bratovi a spomína, že v septembri navštívi inú školu. Holden hovorí, že nechce povedať nič viac aby si každý spravil svoj vlastný názor.